Joseph Fourier

11/05/2022 10:29 France Culture

Cher Xavier Mauduit,

Je me réjouis d'entendre, dans votre émission consacrée à Champollion, que "le préfet" Joseph Fourier est mentionné. Mais il est bien plus et autre chose qu'un préfet et le rédacteur de la préface de la Description de l'Egypte. Aussi, je crois qu'il serait juste de lui consacrer une émission, car 2022 marque une coïncidence exceptionnelle de bicentenaire : 1822 est à la fois l'année où sont publiées la "Lettre à Dacier" et la "Théorie Analytique de la Chaleur" de Fourier ; France -Mémoire ne s'y est pas trompée, en inscrivant les deux évènements à son calendrier.

Car Fourier était aussi un remarquable mathématicien et physicien, dont les travaux sont d'une incroyable actualité, notamment climatique : regardez la première diapositive de la conférence Nobel 2021 : Fourier est là, en médaillon, comme premier à avoir compris le rôle de l'effet de serre atmosphérique. Lequel est aujourd'hui surveillé... grâce à sa géniale invention mathématique, que l'on appelle la transformation de Fourier (images JPEG en photo, scanners, IRMN...) Quand une momie passe au scanner pour révéler ses secrets ce qui commença par Toutankhamon et fut suivi par bien d'autres, il faut dire merci à Fourier... aux ordinateurs, et à un algorithme rapide de mise en œuvre (1966) sans lequel la plus puissante machine serait à genoux. Rien ne serait possible sans la transformation de Fourier !

Fourier a non seulement largement contribué à l'initiation de Champollion, mais encore il n'est pas exagéré de dire qu'il l'a sauvé d'un destin fort risqué au temps où les affaires de l'Empire tournaient mal, et "conservé à la France" en lui évitant la conscription ; ce n'est pas un hasard si Jean-François s'est fait enterrer au Père Lachaise, à sa demande expresse, près de son protecteur Joseph Fourier.
Peu de gens connaissent cette double vie scientifique de Fourier : souvent les historiens ignorent son rôle en mathématiques, et les mathématiciens sont si légitimement fascinés par son œuvre (j'en sais quelque chose... en parlant avec mes collègues) qu'ils en oublient qu'il fut secrétaire de l'Institut du Kaire créé par Bonaparte, actif sur le terrain.... Et après (notamment dans l'imbroglio de la datation du zodiaque de Denderah)

Je me tiens donc à votre disposition pour toute information complémentaire, en espérant vous avoir donné l'envie d'être plus curieux sur ce personnage, dont la vie est un incroyable et palpitant roman d'aventures, au point d'avoir fait l'objet d'une bande dessinée à succès.